Energía con los huesitos de las aceitunas

Los huesitos de las aceitunas pueden convertirse en bioetanol, un combustible renovable que puede producirse a partir de materia vegetal y se utilizan como una alternativa a la gasolina o el gasóleo. Esto da a la industria de transformación de aceite de oliva una oportunidad valiosa para hacer uso de 4 millones de toneladas de residuos de los huesos del aceite de oliva que se generan cada año y establece un precedente para el reciclado de residuos de productos como combustibles.

Los investigadores de las Universidades de Jaén y Granada en España muestran cómo esto puede lograrse en un estudio publicado en la última edición del Diario de Tecnología Química y Biotecnología de la Sociedad de la Industria Química (SCI).

“El bajo costo de transporte y la transformación de los huesos de aceitunas las hace atractivas para los biocarburantes”, dice el investigador Sebastián Sánchez.

El bioetanol se utiliza cada vez más en los automóviles, pero su producción de cultivos alimentarios como el maíz es polémico porque utiliza valiosos recursos de la tierra y amenaza la seguridad alimentaria. Además, hace uso de sólo una pequeña parte de toda la cosecha.

La semilla de la aceituna de oliva, producida en el procesamiento del aceite de oliva y aceitunas de mesa, hace alrededor de una cuarta parte del total de la fruta. Es rica en polisacáridos (celulosa y hemicelulosa), que puede desglosarse en azúcar y luego fermentarse para producir etanol.

“Esta investigación plantea la posibilidad de utilizar semillas de aceite de oliva, que serían de otro modo desperdiciadas, en la producción de energía. De esta manera, podemos hacer uso de todo el cultivo de alimentos”, dice Sánchez.

El equipo pre-trató las semillas utilizando alta presión de agua caliente (esencialmente una olla a presión) y luego añade las enzimas que degradan la materia vegetal y generan azúcares. El hidrolizado obtenido a partir de este proceso se fermenta con levaduras para producir etanol. 5.7kg de los rendimientos de etanol por 100 kg de las semillas de aceite de oliva se han alcanzado,

Las cantidades de semillas producidas son relativamente pequeñas en comparación con otros productos agrícolas y desechos forestales. Sin embargo, si los principios similares fueran empleados en todas las industrias agrícolas, los beneficios serían importantes.

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